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LAS CUMBRES MÁS ALTAS DEL SISTEMA SOLAR

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¿Cumbres más allá de la superficie de la Tierra? ¿Cómo son las montañas en otros planetas y satélites del Sistema Solar?

Varias curiosidades al respecto:

  • Los planetas más grandes, los gigantescos, son gaseosos, con lo que no tienen una superficie sólida y por tanto montañas. No existen por tanto montañas ni en Júpiter, ni en Saturno, ni el Neptuno ni en Urano. No obstante, sus satélites, algunos tan grandes como la Tierra, sí que tienen montañas y mares helados
  • Hasta hace poco se consideraba el Monte Olimpo, en Marte, la cumbre más alta del Sistema Solar. Pero la supremacía se la disputa el complejo del cráter de Rheasilvia, que resulta ser un centenar de metros más alto, de 21,3 Km de altura del Monte Olimpo, pasamos a los 22,00 Km de Rheasilvia … ¿Dónde? ¿en un planeta? ¿En un satélite? … pues no …. En un “asteroide”, el asteroide de Vesta.
  • ¿Cuál es el sistema para medir la altura de las montañas en el sistema Solar? Pues al no haber mar pierde sentido la medición que hacemos servir en la Tierra. En el Sistema Solar se tienen en consideración dos factores. Primero, cual es la montaña que más diferencia hay entre base y cumbre y cuál es el punto más prominente de la superficie del planeta o cuerpo astral. Si tomamos estos criterios el Everest perdería ambas primicias y dejaría de ser la montaña más alta de la Tierra, ya que el punto que más sobresale de la superficie o que está más alejado del centro de la Tierra es el Chimborazo y la montaña con mayor prominencia caso que no existiesen océanos, sería el Mauna Kea y Mauna Loa, en Hawai, que tendría una altura de 10 Km y 200 m.

Pero repasemos una a una las montañas más altas del sistema solar, con los criterios de altura antes comentados …  bienvenidos a un viaje interplanetario en busca de montañas de otros mundos. ¿Quién será el afortunado que las escale?

RHEASILVIA, 22.000 m

Rheasilvia tiene una altura de 22 Km, llamado así por Rea Silvia, vestal que la mitología considera madre de Rómulo y Remo, es un gran cráter de impacto en el asteroide Vesta y el rasgo más notable de dicho cuerpo. Fue descubierto por el Hubble en 1997, pero no recibió su nombre hasta la llegada de la sonda Dawn en 2011.

Con un diámetro de 460 km es uno de los mayores cráteres de impacto del sistema solar, cubriendo un 80 % del diámetro de Vesta y casi todo el hemisferio sur de éste. Análisis espectroscópicos realizados con ayuda del Hubble, que detectan trazas de olivino, muestran que el impacto que produjo Rheasilvia consiguió penetrar la corteza de Vesta hasta llegar incluso a su manto. El ecuador de Vesta muestra una serie de fracturas concéntricas a Rheasilvia, que se piensa fueron causadas por el impacto. Se ha calculado que la formación de Rheasilvia expulsó al espacio el 1 % de la masa de Vesta. A pesar de que el impacto se calcula que pasó hace mil millones a años, se cree que muchos de los pequeños meteoros y meteoritos que llegan a la Tierra, provienen de ese lejanísimo cataclismo.

VESTA (en latín: Vesta), el asteriode donde se localiza el sistema montañoso de Rheasilvia, es el segundo objeto con más masa del cinturón de asteroides y el tercero en tamaño, con un diámetro principal de unos 530 kilómetros y una masa estimada del 9 % del cinturón de asteroides entero.

MONTE OLIMPUS, 21.287 m

El monte Olimpo (en latín Olympus Mons, designación oficial de la Unión Astronómica Internacional) es la segunda mayor montaña y el volcán conocido más grande del sistema solar. Se encuentra en el hemisferio occidental del planeta Marte, en las coordenadas aproximadas de 18º N, 133° W

El macizo central se eleva aproximadamente entre 22 y 23 kilómetros sobre la llanura circundante, lo que equivale a tres veces la altura del monte Everest, y a 21 287 m sobre el nivel medio de la superficie marciana, debido a que se encuentra en una depresión de 2 km de profundidad. Está flanqueado por grandes acantilados de hasta 6 km de altura, y su caldera tiene 85 km de largo, 60 km de ancho y entre 2,4 y 2,8 km de profundidad, pudiéndose apreciar hasta seis chimeneas superpuestas de cronología sucesiva.

La base del volcán mide 600 km de diámetro incluyendo el borde exterior de los acantilados, lo cual le otorga una superficie en su base de 283 000 km² aproximadamente, comparable con la superficie de Ecuador. Sus dimensiones son tales que una persona que estuviese en la superficie marciana no sería capaz de ver la silueta del volcán, ni siquiera desde una distancia a la cual la curvatura del planeta empezara a ocultarla. El efecto por tanto sería el de estar contemplando una «pared», o bien confundir la misma con la línea del horizonte. La única forma de ver la montaña adecuadamente es desde el espacio. 

Es un error pensar que la cima del monte Olimpo está por encima de la atmósfera marciana. La presión atmosférica en su cumbre es un 2 % de la que hay en la superficie; comparándolo con el Everest, su presión atmosférica es un 25 % de la que hay a nivel del mar. Es más, el polvo marciano se puede encontrar incluso a esa altitud, así como la capa de nubes de dióxido de carbono. Aunque la presión atmosférica media de Marte es un 1 % de la que hay en la Tierra, el hecho de que la gravedad sea mucho más débil permite que su atmósfera se extienda a una altitud mucho mayor.

Olympus Mons sería un lugar poco probable para el aterrizaje de las sondas espaciales automáticas en un futuro próximo, debido a que el volcán se encuentra en una de las regiones de Marte donde más abunda el polvo en suspensión.

El monte Olimpo es un volcán en escudo en forma de caldera, formado como resultado de flujos de lava muy poco viscosa durante largos períodos de tiempo, y es mucho más ancho que alto; la pendiente media del monte es muy suave. En 2004, la sonda Mars Express detectó que los flujos de lava en las pendientes del monte parecían tener solo dos millones de años, fecha muy reciente en términos geológicos, sugiriendo que la montaña aún podría tener una ligera actividad volcánica.

Marte es el cuarto planeta en orden de distancia al Sol y el segundo más pequeño del sistema solar, después de Mercurio. Recibió su nombre en homenaje al dios de la guerra de la mitología romana (Ares en la mitología griega), y también es conocido como «el planeta rojo» debido a la apariencia rojiza que le confiere el óxido de hierro predominante en su superficie. Marte es el planeta interior más alejado del Sol. Es un planeta telúrico con una atmósfera delgada de dióxido de carbono, y tiene dos satélites pequeños y de forma irregular, Fobos y Deimos (hijos del dios griego), que podrían ser asteroides capturados similares al asteroide troyano (5261) Eureka. Sus características superficiales recuerdan tanto a los cráteres de la Luna como a los valles, desiertos y casquetes polares de la Tierra.

Otras montañas significativas de Marte son:

  • ASCRAEUS MONS, 14.900 m
  • ELYSIUM MONS, 12.600 m
  • ARSIA MONS, 11.700 m
  • PAVONIS MONS, 8.400 m
  • ANSERIS MONS, 6.200 m
  • AEOLIS MONS, 5.500 m

ASCRAEUS MONS, 14.900 m – es el más septentrional de los tres volcanes (colectividad conocida como Tharsis Montes) en la zona de Tharsis, cercana al ecuador del planeta Marte. Al sur se encuentra Pavonis Mons, y al sur de este, Arsia Mons. El volcán más grande de Marte y de todo el sistema solar, Olympus Mons, se encuentra al noroeste.

El Ascraeus Mons es considerado uno de los volcanes más altos de Marte. Su cima se encuentra a unos 18 km sobre el datum marciano y experimenta una presión atmosférica menor de 0,8 mbar (80 Pa). La superficie del volcán fue formada por lavas relativamente líquidas. El Ascraeus Mons se encuentra localizado en el hemisferio norte marciano, en las coordenadas 11.9ºN, 255.9ºE.

ELYSIUM MONS 12.600 m – es un volcán de Marte localizado en la Elysium Planitia, en las coordenadas 25°N, 213°O, en el hemisferio oriental marciano. Se eleva sobre 12,6 km por encima de las llanuras de lava circundantes. Su diámetro es de unos 240 km, con una cumbre constituida por una caldera de unos 14 km de diámetro. Elysium Mons fue descubierto en 1972 gracias a imágenes obtenidas por la nave orbital Mariner 9.

ARSIA MONS, 11.700 m: es el más meridional de los tres volcanes que componen la colectividad conocida como Tharsis Montes, en las cercanías del ecuador del planeta Marte. Al norte de Arsia Mons se encuentran Pavonis Mons y Ascraeus Mons. El volcán más grande del planeta, y de todo el sistema solar, el Olympus Mons, se encuentra al noroeste.

Arsia Mons mide 430 km de diámetro, y se eleva 11,7 km sobre el «datum» marciano (más de 9 km más que sus llanuras circundantes), y la caldera de su cima mide más de 115 km de anchura. Experimenta una presión atmosférica menor de 107 Pa Después del Olympus Mons, es el segundo volcán más grande en volumen. El volcán se encuentra localizado en las coordenadas 9.1º S, 120.2º O.

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