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LOS 15 “6.500” DE LOS ANDES – TOP15 DE LOS CERROS MÁS ALTOS.

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Pura casualidad, pero hasta hace poco habian tantas montañas principales de 8mil metros en el sistema de montañas del Himalaya – Karakorum, como montañas de más 6.500 metros encontramos en los Andes, en concreto 14. Recientemente nuevas mediciones del Cerro Muerto, cercano al Ojos del Salados, le otorgan más de 6.500 metros, en concreto 6.515 m, lo que rompe este paralelismo Andes – Himalaya. Sea como sea las montañas poco saben de números, pero los humanos, en mayor o menor medida, vivimos obsesionados por ellos. En resumen, las montañas con cumbres de más de 6.500 m en los Andes son, hoy en dia, las siguientes:

  1. ACONCAGUA  – 6.962 m.
  2. OJOS DEL SALADO – 6.881 m.
  3. PISSIS – 6.795 m.
  4. HUASCARAN SUR – 6.768
  5. BONETE – 6.759 m.
  6. NEVADO TRES CRUCES – 6.749 m.
  7. LLULLAILLACO – 6.739 m.
  8. CERRO MERCEDARIO – 6.720 m.
  9. CERRO WALTHER PENCK – 6.658 m.
  10.  HUASCARAN NORTE – 6.655 m.
  11. VOLCÁN INCAHUASI – 6.638 m.
  12. YERUPAJÁ – 6.635 m.
  13. TUPUNGATO – 6.570 m.
  14. NEVADO SAJAMA – 6.542 m.
  15. CERRO MUERTO – 6.515 m.

ACONCAGUA  – 6.962 m.

Con sus 6.962 metros de altitud, el Aconcagua es la montaña más alta de los Andes , y por tanto la más alta del mundo fuera del Asia, la más alta del Hemisferio Sur. Por tanto es una de las prestigiosas cumbre “Seven Summits” (las cumbres más altas de cada Continente).  Está situada en el departamento de Las Heras, en la provincia de Mendoza ( Argentina ). La cima está situado a unos 5 kilómetros de la Provincia de San Juan ya 15 kilómetros de la frontera con Chile .

Al norte y al este limita con el Valle de las Vacas, y al oeste y al sur con el Valle de los Horcones Inferior. Tiene varios glaciares, de las cuales las más importantes son la nororiental o Glaciar Polaca y la del este o Glaciar Inglesa. Se encuentra dentro del Parque Provincial Aconcagua, y es una cima muy visitado por alpinistas de todo el mundo.

La montaña se creó por la subducción de la placa de Nazca bajo la placa sudamericana durante la geológicamente reciente orogénesis andina. El origen del nombre es controvertido, ya que según algunas opiniones proviene del araucano Aconca-Hue , y según otros del quechua Ackon Cahuak .

El 14 de enero de 1897 el suizo Mathias Zurbriggen hizo la primera ascensión.

MÁS INFORMACIÓN SOBRE LAS RUTAS DE LA CARA SUR DEL ACONCAGUA EN EL SIGUIENTE ENLACE: https://pakocrestas.wordpress.com/2020/05/10/cara-sur-aconcagua-vias-de-escalada/

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Coordenadas: 32 ° 39 ’13 “S, 70 ° 00′ 40” O

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OJOS DEL SALADO – 6.891 m.

El Nevado Ojos del Salado es un estratovolcán perteneciente a la cordillera de los Andes, que se halla enclavado sobre el límite entre Chile y Argentina, del cual es su punto más elevado. Con 6891 m., es el volcán más alto de la Tierra y la segunda cima de los hemisferios sur y occidental, siendo solo superado por el Aconcagua (6.962 m).

Este gigantesco complejo volcánico está ubicado al este de Copiapó (región de Atacama) y al oeste de Fiambalá (provincia de Catamarca). Su bloque principal culmina en 3 picos, los cuales poseen una alineación oeste-este; en ese orden, estas cumbres son denominadas Oeste (6721 m), Central (6752 m) y Principal (6893 m)​ Esta última también se la conoce como cumbre Bífida, en razón de que remata en dos torreones rocosos de igual altitud, los que se encuentran distanciados por alrededor de 50 m en línea recta y un desnivel de 30 m de profundidad. Estas dos cotas máximas del pico Principal son denominadas: torreón Oeste y torreón Este, también conocidas como cima chilena y cima argentina, respectivamente, si bien ambas son cumbres limítrofes. Se sitúan en las coordenadas 27°06’35”S 68°32’31”O (la occidental) y 27°06’35”S 68°32’29” (la oriental)

Debido a su ubicación en plena Puna de Atacama, la montaña presenta condiciones climáticas muy secas, con nieve únicamente durante el periodo invernal y solo en las cotas superiores. Pese a que existen fumarolas en los alrededores de la cima, no se han registrado erupciones en tiempos históricos. Se ha sugerido que la ausencia de registros eruptivos se debe a la remota ubicación de la montaña, virtualmente inaccesible hasta tiempos muy recientes.

La ascensión al volcán es simple a excepción del tramo final, de gran dificultad, donde el uso de cuerdas y de otros accesorios es recomendable. El primer ascenso fue llevado a cabo por la expedición polaca de Jan Alfred Szczepański y Justyn Wojsznis en febrero de 1937.

Coordenadas: 27°06′34″S 68°32′32″O

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PISSIS – 6.795 m.

El monte Pissis es un estratovolcán inactivo, situado sobre un ramal de la Cordillera de los Andes dentro de la región del altiplano puneño de la Argentina, ubicado entre las Provincias de La Rioja y Catamarca. Este volcán es la tercera cumbre de mayor altura de los hemisferios Sur y Occidental, con una altitud de 6795 msnm. Enclavado en una de las zonas más espectaculares de los Andes, con los mayores glaciares de toda la Puna de Atacama y lagunas de extraordinaria belleza. Hasta hace poco la zona estaba casi inexplorada, ya que se encuentra muy alejado de cualquier camino.

El Monte Pissis tiene 6 cumbres:

  • 1……Cumbre Este – 6788 msnm
  • 2……Cumbre Pissis II – 6786 msnm
  • 3……Cumbre Central – 6685 msnm
  • 4……Cumbre Principal – 6795 msnm
  • 5……Cumbre Oeste – 6675 msnm
  • 6……Cumbre Pissis IV – 6747 msnm

Temporada de ascenso: De noviembre a marzo.

Campo Base: Argentino (4.600 m).

Dificultad técnica ruta normal: Fácil, con tramo de glaciar.

Dificultad de la montaña: Alta montaña, altitud, zona inhóspita y vientos fuertes.

Primera ascensión: 7 de Febrero de 1937 por Jan Alfred Szczepański and Justyna Wojsznis

Coordenadas: 27 ° 45 ’17 “S, 68 ° 47′ 56” O

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HUASCARAN SUR Y NORTE – 6.768 m y 6.655 m.

El Huascarán (en quechua ancashino: Mataraju, ‘Nevados mellizos’)es un macizo nevado, ubicado en la cordillera occidental de los Andes peruanos, en las provincias de Yungay y Carhuaz, dentro de la región Áncash, en el sector orográfico denominado Cordillera Blanca dentro de la zona reservada del Parque Nacional Huascarán.

El nevado Huascarán involucra dos picos bien separados y con ambos con personalidad propia, no hay duda de que se tratan de una doble montaña: la cumbre norte con 6655 m., la cumbre sur con 6768 m, siendo este el punto más elevado del país de Perú y de toda la zona intertropical. Si no hay duda que Lhotse y Everest son 2 ochomiles diferentes, las distancias y desniveles entre Huascaran Sur y Norte son superiores, con lo cual, cualquier discusión posible queda disipada.

Coordenadas: 9° 07′ S, 77° 36′ O

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BONETE – 6.759 m.

El volcán Bonete ó Bonete Chico, de 6759 metros de altura, debe su nombre al pequeño promontorio de su cumbre con forma de pequeño bonete, trae a veces a confusión al haber en la zona otra montaña con el nombre de Bonete Grande, que mide casi mil menos de altitud. En este segundo caso, su nombre no se debe a ser más alta, sino a su forma de gran bonete. Desde hace un tiempo se lo nombra sencillamente como Bonete para evitar errores.

Se encuentra enteramente en territorio argentino, en la provincia de La Rioja en la zona del parque provincial Laguna Brava, aunque fuera de los límites del mismo. Se debe avisar de su ascenso en la oficina de turismo de la ciudad de Vinchina. Hay muy pocos servicios y es realmente difícil encontrar agencias que operen esta montaña; se puede contratar 4×4 para llegar a su CB, distante unos 25 km desde la ruta del paso internacional  de Pircas Negras.

El Bonete es una de las montañas más ventosas de todos los Andes ya que por su ubicación no tiene protección contra los fuertes vientos del oeste que predominan en la zona y por donde transcurre su ruta normal.

Coordenadas: 28°01′07″S 68°45′21″O

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NEVADO TRES CRUCES – 6.749 m.

El nevado Tres Cruces Central es un macizo de origen volcánico que se encuentra apagado, ubicado en la cordillera de los Andes en la Región de Atacama (Chile).

Esta cumbre, la segunda en importancia del macizo del Tres Cruces, tiene una altura de 6629m, y una prominencia de aproximadamente 610 metros respecto de la cumbre principal o sur. Es la cumbre más alta ubicada íntegramente en Chile. Junto con la sur, es una de las dos cumbres más visitadas del macizo, puesto que el collado que conecta a ambas permite el intento de ambas cimas durante la misma excursión. Eso fue lo que realizaron sus primeros ascensionistas, los polacos Stefan Osiecki y Witold Paryski el 26 de febrero de 1937.

Presenta un cráter de aproximadamente un kilómetro de diámetro.

Posee cuatro cumbres principales, ordenadas de sur a norte:

  • Nevado Tres Cruces Sur o Internacional (6749 m)
  • Nevado Tres Central (6629 m)
  • Cumbre Norte (6008 m)
  • Cumbre más al norte de ésta (6300 m).

Coordenadas: 27°04′07″S 68°47′11″O

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LLULLAILLACO – 6.739 m.

El Llullaillaco, de 6.739 m de altura, es un estratovolcán inactivo en la frontera de Argentina ( provincia de Salta ) y Chile ( región de Antofagasta ). Se encuentra en la Puna de Atacama , una región de altos picos volcánicos en un altiplano cercano al desierto de Atacama , uno de los lugares más secos del mundo. Es el segundo volcán activo más alto del mundo después de Ojos del Salado .

Llullaillaco se formó durante dos fases diferentes en el Pleistoceno – Holoceno a partir de flujos de lava dacítica . Las rocas más antiguas tienen alrededor de 1,5 millones de años. Hace unos 150.000 años, el flanco sureste del volcán colapsó, generando una avalancha de escombros que alcanzó hasta 25 kilómetros (16 millas) de la cumbre. Las rocas fechadas más jóvenes entraron en erupción hace 5600 ± 250 años en la región de la cumbre, pero hay informes de actividad desde el siglo XIX.

La primera escalada registrada de la montaña fue en 1950, pero se encontraron rastros de escaladas anteriores y una serie de sitios arqueológicos en la montaña y a sus pies; Llullaillaco marca el sitio arqueológico más alto del mundo. En 1999 se encontraron en su cumbre los restos momificados de tres niños, conocidos como los Hijos de Llullaillaco . Se presume que fueron sacrificios humanos . También se ha informado de la presencia de ratones en la región de la cumbre.

Coordenadas: 24 ° 43′00 ″ S 68 ° 32′00 ″ O

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CERRO MERCEDARIO – 6.720 m.

El cerro Mercedario es una montaña perteneciente a la cordillera de los Andes, precisamente en la cordillera de la Ramada, ubicado en el extremo suroeste de la provincia de San Juan en el departamento Calingasta de Argentina.

Es un macizo formado por acción tectónica de la subducción de la placa de Nazca bajo la Sudamericana.

Está compuesto por el Mercedario (6720 m), Pico Polaco, La Mesa, Alma Negra y Ramada.

La primera ascensión a su cumbre fue realizada por la expedición polaca de 1934, conformada por Adam Karpiński y Wiktor Ostrowski.

Es visible también desde Chile, donde se lo conocía también con el nombre de «La Ligua».

Coordenadas: 31°58′44″S 70°06′46″O

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CERRO WALTHER PENCK – 6.658 m.

El volcán Walther Penck, (originalmente Volcán Tipas o Cerro Tipas), mal llamado Nacimientos o Cazadero, es un macizo volcánico de una altitud de 6658 m situado en el norte de la provincia de Catamarca, Argentina, al sur del Ojos del Salado, de 6864 m, y al norte del Volcán Nacimientos del Cazadero, de 6436 m.

Considerado como uno de los volcanes más altos del mundo, el complejo volcánico Tipas/Walther Penck tiene al menos nueve cumbres de más de 6200 m. Es una formación de unos 40 km² rodeado de otros edificios volcánicos independientes, como el Volcán Ata, de 6500 m o el Volcán Olmedo, de 6215 m.

Fue rebautizado con este nombre por el andinista tucumano profesor Orlando Bravo en homenaje al insigne geólogo austríaco Walther Penck (1888 – 1923) quien entre 1912 y 1914 fue el primero en relevar el área de forma metódica.

La confusión entre nombres se debió a una trasposición de topónimos en las antiguas cartas del Instituto Geográfico Militar argentino.

La cumbre principal del Walther Penck está unos 10 km al sur del Ojos del Salado. Unos 17 km al SSO del macizo Walther Penck se halla la punta norte de las Salinas de la Laguna Verde.

Coordenadas: 27°12′S 68°33′O

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VOLCÁN INCAHUASI – 6.638 m.

Incahuasi o Nevado de Incahuasi (en quechua: Inka wasi, casa del Inca) es un estratovolcán de 6.640 m. de forma de cono obtuso en el límite argentino-chileno, y extremo de una larga cadena de otros gigantes volcánicos tales como San Francisco, El Fraile, El Muerto, Ojos del Salado, Cerro Solo y Tres Cruces.

Considerado como uno de los volcanes más altos del mundo, fue escalado por primera vez probablemente a mediados del siglo XIX por el ingeniero inglés E. Flint, y en 1913 por el geólogo alemán Walther Penck, cuatro días después de haber conquistado el vecino volcán San Francisco.

La ascensión puede efectuarse partiendo del paraje Las Grutas. La cumbre se halla en el borde noreste del gran cráter.

Es de notar que en la misma provincia de Catamarca, ya en la frontera con Salta existe otra elevada cumbre llamada también Incahuasi.

Estando ubicado sobre la vertiente Sureste de la inactiva Caldera Robertson, el volcán Incahuasi se caracteriza porque su estructura principal se compone de dos conos abiertos que forman una gran caldera de aproximadamente 3,5 kilómetros de diámetro orientada hacia el Sur. En su base Este es posible hallar otros dos centros eruptivos, uno de los cuales muestra rastros de actividad cercana a dos millones de años, mientras que el otro, ubicado más al norte, representa la última actividad eruptiva de este volcán, hace unos 11000 años.

Incahuasi no presenta muchas ascensiones debido a lo inestable del clima que lo rodea y a la larga aproximación a través del desierto a la que se ve enfrentado el montañista. Dichas condiciones no fueron, sin embargo, impedimento para que los incas construyeran asentamientos que fijaban estratégicamente el centro militar, político y administrativo del Inca para dirigir los planes expansionistas y de dominio del Imperio. Si bien el paso del tiempo y la acción del hombre han deteriorado estas ruinas, aún se conserva el llamado “Asiento del Inca”, curiosa construcción que habría sido supuestamente utilizada por el Inca o por su hijo. El respaldo de este asiento o trono está constituido por una laja incrustada en una pared mientras que los apoyabrazos son una serie de lajas superpuestas.

Coordenadas: 27°02′00″S 68°18′00″O

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YERUPAJÁ – 6.635 m.

La montaña Yerupajá está situada en la cordillera de Huayhuash en las nacientes de cuenca del Alto Marañón, en el centro del Perú, América del Sur. Es el pico más alto de la cordillera tiene 6 634 m de altitud, lo que la convierte en el segundo del Perú, siendo el primero, Huascarán y el de mayor altura de la cuenca amazónica. La primera ascensión a su cima fue realizada en 1950 por Jim Maxwell y David Harrah.

Yerupajá significa del quechua “blanco amanecer” (Yuraq, blanco; Pajaj amanecer). Este orónimo provendría del apócope y la metátesis del verbo quechua yuriy ( aparecer, nacer) en ‘yiru y del sustantivo quechua paqsa ( resplandor de la luna)> pasa> paja. De modo que yerupajá significaría ” aparece como resplandor de la luna”

Sin lugar a dudas y con diferencia, es el 6.500 más técnico y difícil de escalar de los Andes.

Coordenadas: 10°16′08″S 76°54′19″O

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TUPUNGATO – 6.570 m.

El volcán Tupungato (voz huarpe: ‘mirador de estrellas’) es un domo volcánico ubicado en la cordillera de los Andes, en la frontera de la Argentina y Chile. Con su gran altura se gana el privilegio de ser uno de los más altos de Sudamérica. Métodos precisos de medición han arrojado una altitud de 6570 m.

Es la montaña más alta de los Andes al sur del Aconcagua y domina los alrededores con su enorme tamaño y representativo cono sobrepasando por muchos metros las cumbres vecinas. Es considerado geológicamente un volcán extinto del pleistoceno, aunque el volcán holocénico Tupungatito, situado inmediatamente al suroeste y con el que a veces se lo confunde, se encuentra en estado de actividad con al menos dieciocho erupciones registradas desde 1829, las últimas de las cuales fueron emisiones suaves de ceniza en 1980 y 1986.

Este volcán es visible desde los valles del centro-norte de la Provincia de Mendoza; desde la ciudad de Santiago de Chile su visión es obstaculizada por los numerosos cordones antepuestos, aunque desde el extremo sur de la capital chilena (puente Maipo de la norte – sur) es posible verlo. De sus faldas nace el río Colorado que finalmente desemboca sus aguas en el río Maipo.

1ª ascensión: 12 de abril de 1897. Vines y Zurbriggen de la expedición Fitz Gerald

Coordenadas: 33°21′31″S 69°46′14″O

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NEVADO SAJAMA – 6.542 m.

El Nevado Sajama (en aimara: chak xaña, ‘oeste’) es un estratovolcán en Bolivia, ubicado en el parque nacional Sajama, al oeste del país, en el departamento de Oruro. Forma parte de la cordillera Occidental y es el pico más alto del país, 6542 m.

El nombre Sajama proviene de las palabras aimaras chak xaña que en castellano significa distante.

La estructura de la montaña es compleja, con domos de lava de andesita, lo que significa que es un estratovolcán andesítico. Una parte del volcán está al descubierto con una pared de basalto, situación que pudo ser el resultado de un derrumbamiento a causa de una gran erupción.

La cima del volcán esta cubierto un casquete glaciar; no se conoce que haya un río que nazca de ese glaciar. Su primera ascensión fue el 4 de octubre de 1939 por los austriacos Wilfrid Kühm y Josef Prem.

Coordenadas: 18°06′29″S 68°52′59″O

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CERRO MUERTO – 6.515 m.

El volcán El Muerto es un estratovolcán situado en la Cordillera de los Andes, en el límite entre Argentina y Chile. Hasta hace poco se le atribuía una altura 6.488 metros sobre el nivel del mar, si bien recientes mediciones más exactas lo elevan definitivamente por encima de los 6.500, en concreto 6.515 m. Se encuentra ubicado entre la Región de Atacama y la Provincia de Catamarca. Forma parte de una larga cadena volcánica, junto a otros grandes volcanes tales como el San Francisco, el Fraile, el Incahuasi, el Ojos del Salado, el Cerro Solo y el Tres Cruces.

Es una cumbre formada por grandes acumulaciones de lava viscosa sobre los cráteres, la cual se solidificó dando lugar a túmulos que se conocen como “domos de lava”. Es una montaña escasamente visitada por los montañistas, dada su cercanía con el Ojos del Salado, el volcán más alto del mundo.

El primer ascenso deportivo al volcán se registró en 1950, por parte de un equipo de montañistas conformado por J. Beñastino, L. Alvarado, V. Álvarez, O. Álvarez. La mejor época para escalar El Muerto va desde septiembre a abril.

Coordenadas: 27°03′27″S 68°29′02″O

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BOLIVIA. UNA DE CAL Y OTRA DE ARENA

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Realizar un viaje de alpinismo con mi viejo amigo Jordi era algo que ambos teniamos pendientes desde hacia muchos años. Por motivos diversos el proyecto siempre quedada postergado. Los numerosos aplazamientos, que se repetian año tras año, me provocaban una extraña sensación entre tristeza y desengaño. No en vano con Jordi he escalado numerosas vias en el Pirineo, algunas de ellas primeras ascensiones, y casi todas ellas impregnadas de ingredientes como la soledad, el compromiso y escenarios poco conocidos. Tenemos muchos puntos en común a la hora de abarcar las escaladas, en la manera de comprender el alpinismo. El proyecto común estaba claro: trasladar nuestra filosofia de pirineista a un lugar alto y remoto. Por fin llegó el momento de ir a Bolivia, y tras años y años de diversos aplazamientos, un buen dia nos vimos Jordi y yo sentados dentro de un avión que cruzaba el Atlántico, rumbo a nuestros sueños transformados en realidad. Nos esperaban las imponentes cumbres nevadas de la cordillera Real.

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La Paz es la capital de Bolivia. Su altura es tal (3.600 metros) que los grandes aviones no pueden aterrizar ni despegar por culpa de la falta de presión del aire. De hecho el aeropuerto se encuentra en el Alto, a la nada despreciable altura de 4.000 metros de altura. El Alto es una gran ciudad caótica que fue creciendo alrededor del propio aueropuerto, y con el tiempo se ha convertido en una ciudad casi tan grande como la propia Paz, con un Ayuntamiento y una Administración local propia. No obstante el Alto, para el viajero recién llegado, no es un buen lugar para pernoctar. La altura puede jugar una mala pasada, y hasta en la Paz, situada casi 500 metros por debajo, el cambio radical de altitud se hace notar, hasta para los que estamos “relativamente” acostumbrados a las alturas. La primera noche, procediendo del nivel del mar apenas un día antes, debemos dormir bastante más arriba de la altura máxima de cualquier montaña del Pirineo. La aspirina para paliar el mal de cabeza resulta más que necesaria, y al día siguiente cualquier subida por las empinadas calles de la ciudad nos requiere un considerable esfuerzo. Bolivia es una extraña excepción para los amantes de las altas montañas, en el sentido de que és el único país donde empiezas a aclimatar tan pronto desciendes del avión. La Paz nos sorprende también con una noche fría, con temperaturas cercanas a los 0* C. De hecho en el Alto hay una fría neblina y aquí la temperatura ya está bajo cero tras la puesta de sol.

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La Paz, como casi todas las grandes ciudades de los paises latinoamericanos, es una gran urbe donde abundan los suburbios subdesarrollados, llenos de miseria y suciedad. Tiene un centro con grandes edificios, donde se concentran los centros de negocios y los mejores hoteles. Destellos de modernidad en un universo de pobreza. En el Alto ya no se dan tales contrastes. La gran urbe crecida alrededor del aeropuero  es un caos de calles sin asfaltar y edificaciones bajas, simples, inacabadas, cuyas paredes de adobe o de ladrillo están sin recubrir en la gran mayoria de casos. La circulación rodada es un verdadero caos. La Paz concentra una gran concentración de gases procedentes de los pubos de escape de los vehículos. El Alto se ve más beneficiada, hay menos contaminación a sazón de la propia altura y una mayor circulación de aire. Por el contrario la red de alcantarillado es a todas luces insuficiente, y en varios lugares se reduce a una especie de riachuelo negro y pestilente que surca lado de la calle. En resumen ambas ciudades tienen en común que resultan bastante insanas, sobretodo para el turista que no está acostumbrado a esta mezcla explosiva de altura y polución.

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Cuando contactamos con la agencia de Didac, — un catalán que un buen día decidió uir del país y de la insana vida estresada de occidente, y ya lleva varios años auxiliando en expediciones en Perú y el Bolivia – nos debatimos entre las diferentes posibilidades. Nuestra intención inicial era ir al casi inexplorado macizo del ….., pero la logística del lugar no requeriría más días de los que disponemos para poder garantizar, mínimamente, el éxito de nuestra expedición. Por otro lado las fotos que hemos visto de la cordillera de los volcanes del Sur de Bolivia nos seducen por su paisaje lunar, a la vez que consideramos el Salar de Iyuni como visita obligada, que ya teníamos prevista antes de tomar el avión. Al final los planes son los siguientes: visita al sur para mejorar aclimatación subir el Licancabur y visitar el Salar, y luego una segunda fase para ir al Ancohuma, la cumbre más alta de la cordillera Real, y a pesar de ello, una de las menos visitadas y ascendidas.

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Por mucho que el autocar es de “ultima generación” y con comodidades propias de un avión, las últimas tres horas antes de llegar a Iyuni se hacen interminables. La abundancia de piedras en la carretera (las famosas pistas de ripio de Sudamérica), hacen que las cervicales se pongan a prueba. Tras una noche en que cada pasajero ha dormido lo mejor que ha podido, el despertar se hace desagradable para todos, a excepción del equipo de conductores, que ya están más que acostumbrados a transitar por esta “arteria viaria de primer orden nacional”. A pesar de que la calefacción funciona de maravilla, el contraste con la temperatura exterior no ha evitado que el cristal de la ventana se congele por completo. Tras rascar la fina capa de hielo con la punta de los dedos, diviso la primera luz de día; violácea, suave, diáfana. Fuera la temperatura está por debajo de los – 15* C. El paisaje es deprimente: llano, yermo, muerto. Dispersa, en medio de la nada, alguna que otra casa de adobe, primaria, sin pintar, con el techo de uralita. Un hogar en ninguna parte, un nido para los expulsados del mundo.

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Iyuni es la típica ciudad que al llegar nos parece el lugar más destartalado del planeta, pero que, al regreso de trekking por el salar y por los volcanes del sur de Bolivia, nos parecerá un lugar moderno, reconfortante, lleno de vida y prosperidad. La ciudad es el punto de partida al mayor salar del mundo, de nombre homónimo. El salar tiene una extensión de 12.106 Km. Cuadrados, está a una altitud de 3.650 metros y, en ciertos lugares, la capa de sal llega a tener 18 metros de espesor. Dicen que cuando llueve (cosa que pasa muy raramente) se vuelve en el mayor espejo del mundo. Por la noche se reflejan las estrellas con tal claridad que uno cree estar surcando un universo análogo que se sitúa bajo sus pies. Son muchas las agencias locales que ofrecen la posibilidad de cruzar el salar en 4 X 4 y combinar el viaje con una ruta por el desierto de Siloli, pasando por las lagunas colorada y verde, y finalizando el periplo a los pies del Volcán Licancabur, la montaña más famosa del sur de Bolivia, en la frontera con Chile. Desde este punto parte de los grupos cruza la frontera y se dirige a San Pedro de Atacama, y los restantes vuelven a Iyuni por una ruta paralela, más rápida y cómoda, que evita el largo periplo por el Salar y el Desierto.

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Nosotros aprovechamos uno de estos viajes para realizar el periplo turístico hasta los pies del Licancadur, y pactamos con la compañía la posibilidad de permanecer unos cuantos días más por la zona, con la asistencia mínima, para poder ascender a algún volcán aislado de más de 5.000 metros, los cuales, abundan por doquier. Vale la pena mencionar que, a pesar de tratarse de un viaje de “aventura” organizado y turístico, la experiencia puede resultar sumamente gratificante y exigente a la vez; más teniendo en cuenta que por las noches el termómetros puede llegar a los – 20* C y los lugares en los que uno se hospeda son, en la totalidad de los casos, bastante rudimentarios, rozando la precariedad. La pobreza está por doquier, y la falta de materias primas se traduce en una simplicidad total de las construcciones, que distan mucho de estar acondicionadas para el rigor de la zona. Por el contrario, los habitantes, tan rudos y hoscos como el propio clima, vencen las inclemencias afrontándola con la misma moneda: la dureza.

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Durante el trayecto en 4 x 4 hasta laguna verde coincidimos con dos argentinos a punto de jubilarse que formaban una extraña pareja de viaje, de aquellos que constantemente se van haciendo reproches cariñosos, entre la broma y el sarcasmo, muy de acorde con el carácter alegre y afable de los argentinos. También nos acompaña un irlandés con pinta de skinn head, que se ha visto separado de sus amigos que van en otro convoy, y que tan solo reacciona cuando el jeep de sus compañeros pasa cercano al nuestro, momento en que dibuja una sonrisa amenazante en la cara y saluda a sus compatriotas con el dedo central de la mano en alza. La última “compañera” de viaje, — a excepción del conductor y el cocinero que son bolivianos –, es una austriaca residente en California, con pinta de espantapájaros, que tan solo se dirigía a nosotros para que les hiciésemos fotos y más fotos, con las que después podrá presumir al reencontrarse con su grupo de amigas formado por empedernidas solteronas.

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Los primeros días discurren según el programa común para todos los grupos de turista: Atravesar el salar, dormir en Colcha K. Por la tarde, justo antes del crepúsculo, ascendemos a una cumbre de algo más de 4.200 metros, a hora y media de marcha del hospedaje. Es un pequeño mirador sobre el extremo del salar que sirve para iniciar nuestra aclimatación a la altura y que nos regala un atardecer sublime, impregnado de la mística magia de las últimas luces del día, que pintan de todos los rosados posibles las infinitas extensiones que nos rodean. Bajamos bajo la luz de la luna, transitando entre enormes cactus de más de 10 metros de altura, que parecen testimonios de la vida antes de nuestros tiempos.

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El segundo día se llega a San Juan, última población antes de meterse en la zona de volcanes. Tras dejar atrás el conjunto de casas, y una vez que se ha cruzado un segundo salar, el salar de Chiguana (mucho más pequeño que el de Iyuni) se pasa por debajo del humeante Ollagüe, un volcán de 5.870 metros que resulta ser uno de los pocos de la zona que aún tiene una actividad constante. A final del segundo día se llega a la Laguna Colorada, donde uno se puede hospedar en el conjunto de edificaciones situadas junto a la entrada del parque. La laguna, cuyo color hace justicia a su nombre, es de un rojo intenso, y las tonalidades del paisaje que la envuelve, al final del día, son tan irreales que creeremos estar transitando por la superficie de Marte. El tercer día se pasa por la zona de géisers conocidos como el Sol de Mañana ó Geiser Basin, a 4.900 metros de altura. Una de las salidas de sol más frías que recuerdo en mi vida, con una temperatura por debajo de los -20* C y una ligera brisa que transformaba la intemperie en una habitad insufrible. Más de un turista “aventurero” de los diferentes convoyes maldijo mil veces el momento en que se enroló a tan descabellada aventura. Nosotros dos contemplamos estupefactos el paisaje, los cinco miles están a un tiro del piedra y de aquí un par más de jornadas podremos escoger entre ellos y caminar por estos parajes solitarios, aislados del penetrante frío y sumidos en nuestra propia marcha silenciosa, llena de introspección.

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El tercer día, por fin, llegamos al final del trayecto guiado y nos despedimos de los argentinos y de los restantes convoyes organizados para empezar a disfrutar de nuestra propia autonomía. Al quedarnos solos junto con Raúl y Saúl (el chofer y el acompañante que también hace de cocinero), nos movemos a nuestras anchas y a nuestro ritmo. Volvemos a la zona de los géisers del Sol de mañana, a disfrutar del fantástico lugar con calma, a la luz del mediodía, sin prisas, sin el frío atroz mordiéndote los dedos, sin las aglomeraciones nerviosas de turistas, que tan solo quieren hacer un par de fotos velozmente, para volver al reconfortante interior del vehículo que le transporta. Volvemos a laguna Colorada, y tras la aislada estancia en la que pasaremos las próximas noches, divisamos la suave y gigante silueta de un volcán anónimo, que sospechamos de altura superior a los 5.500 metros. Los lugareños dicen no conocer a nadie que haya subido allá arriba. ¿Para que?, se preguntan … todos los turistas que llegan, se marchan al día siguiente, todos van en transito constante. Nadie hasta entonces había preguntado por las altas montañas que delimitaban su paisaje desde que nacieron. ¿Cómo a alguien le puede interesar esa loma interminable, esa cuesta de guijarros inestables? Los lugareños, indígenas en su totalidad, se han pasado la vida viendo estas cónicas montañas volcánicas, pero quizás nunca las han observado y, por supuesto, no han mostrado curiosidad por ellas. Están allá, como máxima expresión de si vida austera y carente de comodidades. Si la vida, de por si, ya es dura en extremo a los pies de las montañas, aún lo seria más al ganar altura. Es lógico que ante tal elemental evidencia, nadie piense en esforzarse lo más mínimo por conocer las cumbres. Por no haber, no hay ni pasto para las llamas, ni piedras preciosas, ni caminos, ni mojones que indiquen que alguien, algún día, quizás extraviado, pisó este desierto de viento, frío y soledad. Los paisajes son tan amplios, son tan pocas las referencias cercanas y tan basta la soledad, que hasta la propia soledad parece sentirse sola allá arriba.

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Hacemos noche en un lugar conocido bastante desplazado al sur de la Laguna Colorada, dormimos en el apartado destinado a los chóferes. Es el lugar más cutre que he visto en mi vida (y presumo de no haber visto pocos). Creo que los prisioneros de guerra que eran trasladados a los campos de trabajo de Siberia deberían dormir, más de una vez, en algún antro con una decoración similar. Las noches son frías, muy frías, y en vez de cristal tenemos un trozo de bolsa de plástico deshilado que se mueve al vaivén del viento. El frío no nos importa en exceso, ya que nuestro material es reconfortante, pero el resto del establecimiento es una especie de almacén, taller, escombros … la única habitación relativamente reconfortante es la que ocupan nuestro chofer y su auxiliar, por el contrario su equipamiento es de una calidad ostentosamente inferior al nuestro, por lo que, lejos de sentirnos molestos por el trato recibido, les dejamos las numerosas mantas que no utilizamos para que ellos pasen unas noches algo más reconfortantes.

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– Como traten así a los restantes turistas, a estos dos les quedan dos peinados en la empresa – comentamos sarcásticamente.

El día de la cumbre salimos con la calma, cuando el sol ya hace una hora que ha despuntado sobre el gélido horizonte. Raúl y Saúl, se sorprenden de nuestra inusual tranquilidad. De vez en cuando algún cliente deseaba ascender el Licancadur, — el único volcán relativamente conocido de la zona –, y para subir a la citada cumbre debe contratarse, de manera obligatoria, un guía local, que hace que las caravanas a la cumbre salgan a la 1 de la madrugada. Al rato de caminar vemos que las distancias engañan, y son mucho mayores de lo que a primera vista pueden parecer. Calculamos que de la estancia al pie de la montaña cruzamos una planicie de unos 15 Km., ya que, con un buen ritmo de marcha, tardamos más de dos horas en llegar al otro lado del ancho llano, horizontal en toda su extensión. A partir de aquí empieza la lenta ascensión y el gradual aumento ascendiente de los números del altímetro: 4.800, 4.805, 4.810 …. 5.000 …

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Al llegar a la altura mágica de los 5.000 hacemos una parada. El páramo es terriblemente feo: una pendiente interminable de pedregal movedizo, compuesto de grandes bloques. Damos cuenta de las hojas de coca, el mejor antídoto contra el mal de altura, según los andinistas bolivianos.

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Llegamos a la cumbre este, de unos 5.650 metros, tras un largo flanqueo en que la inestabilidad de los bloques hacía peligroso en terreno. Nunca había tenido esta sensación de peligro en una montaña de la cual tan solo se debe considerar un puro pedregal. No en vano la pendiente es pronunciada y las losas, dispuestas como platos gigantes, se mueven con una facilidad espantosa, apenas son rozadas. Por un momento tuvimos la sensación de que toda esta gran vajilla de losas trituradas se pondría en marcha. El punto de inflexión fue claro. En un momento concreto Jordi, mi compañero de andadas, me advirtió de que las losas que tocaba con las manos eran sumamente inestables. Yo tuve la certeza de que si, todo aquel castillo de naipes se ponía en marcha, como mínimo me rebanaría las piernas.

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Los últimos metros antes de la cumbre son una verdadera tortura. La altura, la maldita altura … cada vez que paso, por primera vez, de los cinco mil metros durante el transcurso de una expedición, la experiencia es la misma. El mal de cabeza, el cansancio, la falta de oxigeno. Observo a mi compañero que se muestra contento, ha construido un pequeño hito en esta cumbre, su primer cinco mil. La vista es majestuosa, la laguna colorada se ve en su totalidad, inmensa, rosada, haciendo alarde a su nombre. Piso la cumbre, solicito a mi compañero que me haga una foto y sin más demora empiezo a bajar, se que a cada metros descendido volveré a encontrarme mejor. La bajada es terriblemente molesta, el pedregal no se acaba nunca, todo se mueve, y para adobar el tema, la nieve polvo es más abundante de lo que temíamos, y a ratos nos hundimos hasta la rodilla.

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Bajar, bajar, bajar, por el peor de los terrenos. Todo un rompe piernas. Al llegar al llano situado bajo el volcán aún nos faltan los 15 Km. de planicies. Con las últimas luces del ocaso caminamos ya como autómatas. Jordi me habla de una novela del Stephen King, en que 100 jóvenes participan en un concurso que consiste en caminar sin tregua. Si paran o bajan el ritmo de la marcha reciben un “aviso”, y cuando acumulan más de tres avisos, reciben un par de tiros. O sea que, uno gana (y el premio consiste en pedir lo que quieras), pero el resto mueren. Caminan varios días, una agonía brutal producto del maquiavélico cerebro de ese maestro de los best sellers.

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– ¿Te imaginas que Raúl nos viniese a buscar con el jeep? –

– Si lo hiciese se ganaría más de propina que de sueldo, pero … no me lo imagino, su coeficiente intelectual no llega para tanto.

Llegamos cuando las últimas luces del día casi agonizan en su totalidad. Suerte que aún había un atisbo de luz diurna, puesto que la construcción donde nos hospedamos es tan sumamente pobre, que la poca luz que tiene no se ve desde la lejanía.

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Al día siguiente preguntamos a los lugareños sobre posibles anteriores ascensiones a la cumbre. No saben nada, responden. ¿Y el nombre de la montaña?. “Palangani”, nos dicen, que en la lengua local significa “cuando alguien suba a la cumbre, nevará”. Y de nevar, … ¡y tanto que nevó la semana siguiente!: Nevó en la Paz (en una época en el que el buen tiempo está asegurado), murió gente congelada en el Alto, nevó en Buenos Aires, donde hacia 80 años que no nevaba, y nevó en Uruguay y en el litoral brasileño, donde nunca se había tenido constancia de nevadas. ¿Casualidades? ó ¿realmente el Palangani se sintió aturdido y enfadado por nuestra torpe intromisión?

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Me esfuerzo por cultivarme a mi mismo, en vez de contribuir a los que hay a mí alrededor o a la sociedad. Creo en un arte que no puede ser empaquetado o preservado, que no perdura más que el momento en el que es ejecutado; un arte que es vivir y crecer, un arte que amenaza la vida ordenada. Si queda completamente muerto, no hay una colección de rutas hechas. En este momento no me importa lo que escalo, simplemente me interesa como me afecta. Llegar a la cumbre no tiene valor real si no he aprendido o he sentido alguna cosa.

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