FRANKLIN, EREBUS Y TERROR – LA MISTERIOSA EXPEDICIÓN AL PASO DEL NOROESTE DEL 1845.

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Para los amantes de la exploración polar, sin duda nos causa un hipnótico interés la historia de la expedición del Franklin en el año 1845 que intentó descubrir el hasta entonces infranqueable Paso de Noroeste por encima de Canadá, para unir una posible ruta comercial entre el Atlántico y el Pacífico.

La misteriosa desaparición de los dos buques y los 134 hombres, liderados por Sir John Franklin, así como las posteriores expediciones de rescate que no tuvieron éxito en su acometida, forman parte de una de los episodios más dramáticos de la época de exploración de los polos.

Los dos barcos, Erebus y Terror zarparon de Inglaterra en mayo del 1845. Fueron vistos por última vez en la bahía de Baffin en julio del mismo año, cuando cinco miembros de la expedición fueron dados de alta y enviados a casa con balleneros. Después de esto, solo hubo silencio.

Como la expedición estaba equipada con provisiones para tres años, el Almirantazgo de Londres no envió misiones de rescate hasta 1848. Para entonces, la mayoría de los miembros de la expedición Franklin ya estaban muertos.

Las intensas búsquedas realizadas en la década de 1850 arrojaron luz sobre el destino de la expedición. Había pasado el invierno en la pequeña isla Beechey en 1845/46. Se encontraron los alojamientos de invernada, incluido un pequeño cementerio con los entierros de tres marineros que habían muerto durante la invernada. 

Los barcos Franklin habían zarpado desde la isla Beechey y hacia el sur a través de Peel Sound en el verano de 1846. Ambos barcos se atascaron en el hielo frente a la isla King William en septiembre y la segunda invernada tuvo lugar allí. Para sorpresa de los miembros de la expedición, el hielo no se derritió durante el verano de 1847. La situación empeoró con la muerte de Franklin el 11 de junio de 1847, según una nota encontrada más tarde en un mojón en la isla King William. 

Después de otra invernada en la isla King William, los hombres abandonaron los barcos a fines de abril de 1848. Simplemente no podían esperar un año más con la esperanza de que los barcos fueran liberados por el hielo. Las provisiones se habrían agotado para entonces y los hombres no habrían estado en condiciones de viajar hacia el sur.

En abril de 1848 habían muerto 9 oficiales y 15 marineros, según la nota mencionada anteriormente. El resto de la tripulación trató de llegar a Back River y al puesto de avanzada de una compañía de la Bahía de Hudson más al sur. Arrastraron botes salvavidas en trineos con provisiones y equipo. Durante esta caminata, los marineros se encontraron con los inuit locales. Posteriormente, los inuit informaron a los grupos de búsqueda sobre estas reuniones y su posterior descubrimiento de miembros de la expedición muertos. Estos informes también incluyeron información sobre el canibalismo entre los marineros.

Los miembros de la expedición no lo lograron, dejando esqueletos y artefactos esparcidos a lo largo de la ruta en la costa occidental y sur de la isla King William y en la costa norte del continente. Los grupos de búsqueda en la década de 1850 descubrieron muchos de estos restos.

La pérdida de la expedición de Franklin siguió siendo un misterio. ¿Por qué hubo un gran número de muertes al principio de la expedición? Otras expediciones árticas habían perdido muchas menos vidas, por ejemplo, la expedición de James Ross Clark en la misma área entre 1829 y 1833 con solo tres vidas perdidas. ¿Por qué le fue tan mal a la expedición de Franklin? Las especulaciones eran abundantes, pero había poca evidencia sólida para proporcionar una base más sólida para las teorías.

Transcurridos dos años desde la salida de Franklin y sin tener noticias de él en ningún momento, la preocupación pública se fue haciendo cada vez mayor, y Lady Jane Franklin , así como miembros del Parlamento y la prensa británica, instaron el Almirantazgo para que enviara una expedición en su búsqueda. Como respuesta el Almirantazgo elaboró un triple plan que se inició durante la primavera de 1848, cuando envió un equipo de rescate terrestre al mando de Sir John Richardson y John Rae , que bajó por el río Mackenzie hasta la costa ártica canadiense . También se enviaron dos expediciones marítimas, una que entró en el Archipiélago Ártico Canadiense para el estrecho de Lancaster , y la bahía de Baffin , y otra que entrar procedente del Pacífico. Además, el Almirantazgo ofreció una recompensa de 20.000 libras “a cualquier equipo o equipos, de cualquier país, que dieran ayuda a las tripulaciones de los barcos de exploración bajo el mando de Sir John Franklin”. Tras el fracaso de las tres expediciones, la preocupación e interés del pueblo británico por el Ártico fue en aumento y “la búsqueda de Franklin, se convirtió en nada menos que una cruzada”. Se hizo popular una balada llamada “El lamento de Lady Franklin” que fue compuesta en honor de la esposa de Franklin para impulsar la investigación de su marido.

Muchos se sumaron a la búsqueda. En 1850 hasta once barcos británicos y dos de estadounidenses navegaban por el Ártico canadiense. Algunos de ellos se encontraron en la costa este de la isla de Beechey , donde se encontraron los primeros restos de los hombres desaparecidos, entre ellas las tumbas de John Torrington , John Hartnell y William Braine. No se encontraron mensajes de la expedición de Franklin en este lugar. Durante la primavera de 1851 los pasajeros y la tripulación de varios barcos observó un enorme iceberg en frente las costas de Terranova , que llevaba encima dos barcos. Las naves no fueron examinadas de cerca. Se sugirió que los barcos podrían haber sido el Erebus y el Terror, aunque no fueron examinados de cerca hoy no cabe duda de que se trataba de balleneros abandonados.

En 1854 John Rae , mientras exploraba la Península Boothia por la Compañía de la Bahía de Hudson (HBC), descubrió una prueba más sobre la suerte sufrida por los hombres de la expedición. Rae encontró un inuit cerca de Pelly Bay el 21 de abril de 1854 que le contó que un grupo de treinta y cinco o cuarenta hombres habían muerto de hambre cerca de la desembocadura del río Back . Otros inuit confirmaron la historia, que también hablaba de casos de canibalismo entre los propios marineros. Los inuit enseñaron a Rae muchos objetos que fueron identificados como pertenecientes a Franklin y sus hombres. En concreto, Rae compró a los inuit de Pelly Bay varias tenedores y cucharas de plata más tarde identificados como pertenecientes a varios miembros de la expedición.

El Reino Unido dio oficialmente por muertos a todos los miembros de la expedición el 31 de marzo de 1854. Lady Franklin, al no conseguir convencer al gobierno para que organizara y financiara otra investigación, se encargó de hacerlo personalmente.

En abril de 1859 varios grupos de hombres en trineo partieron del Fox para buscar en la isla del Rey Guillermo . El 5 de mayo el equipo liderado por el teniente de la Royal Navy William Hobson encontró en un montículo de piedras un documento dejado por Crozier y Fitzjames. Contenía dos mensajes: el primero, del 28 de mayo de 1847, decía que el Erebus y el Terror habían invernado en el hielo de la costa noroeste de la isla del Rey Guillermo, y que el año anterior lo habían hecho en la isla de Beechey, circumnavegante después la isla Cornwallis . “Sir John Franklin comandante de la expedición. Todos bien”, decía el mensaje.

El segundo mensaje, escrito en los márgenes de la misma hoja de papel, era mucho más inquietante. El mensaje, de fecha 25 de abril de 1848, informaba que el Erebus y el Terror habían quedado atrapados en el hielo durante un año y medio, siendo abandonados por la tripulación el 22 de abril. Vigésimo cuatro oficiales y miembros de la tripulación habían muerto, entre ellos Franklin, que lo hizo el 11 de junio de 1847, apenas dos semanas después de la fecha de la primera nota. Crozier quedó al mando de la expedición y los 105 supervivientes tenían previsto iniciar un viaje al día siguiente en dirección sur, hacia el río Back. Esta nota contiene errores importantes, sobre todo la fecha de la invernada en la Isla de Beechy, al indicar el invierno de 1846 a 1847 en lugar del de 1845 a 1846.

Charles Francis Hall dirigió dos expediciones entre 1860 y 1869. Vivió con inuit, cerca de la bahía de Frobisher a la isla de Baffin , y más tarde en la bahía Repulse en la costa continental del norte de Canadá. Encontró campamentos, tumbas y objetos de la expedición de Franklin en la costa sur de la isla del Rey Guillermo, pero ningún superviviente. Al principio creía que se encontraban entre los inuit, pero al final llegó a la conclusión de que todos los componentes de la expedición habían muerto

Owen Beattie, entonces profesor asistente de antropología en la Universidad de Alberta, comenzó su trabajo en la expedición Franklin en 1981. Ese año y el siguiente, realizó estudios en el lado occidental de la isla King William. Junto con su equipo, pudo recuperar huesos de los miembros de la tripulación de Franklin. Las marcas reveladoras en los huesos confirmaron las historias de los inuit sobre el canibalismo. Aún más interesante fue el descubrimiento de niveles mejorados de plomo en los huesos de los marineros, en comparación con los huesos de los inuit recuperados durante el mismo estudio. 

Evidentemente, el envenenamiento por plomo puede ser fatal. Un nivel elevado de plomo conduce a una serie de síntomas graves, como dolor articular y muscular, dificultades cognitivas, dolores de cabeza y dolor abdominal. Esto es algo que realmente no desea que suceda en condiciones extremas del Ártico.

Si bien los niveles mejorados de plomo eran intrigantes, eran difíciles de usar como evidencia, ya que normalmente el plomo tarda bastante en acumularse en los huesos. Los altos niveles de plomo podrían haber sido el resultado de las condiciones ambientales en Gran Bretaña y no la exposición al plomo durante la expedición. 

Beattie centró su atención en el pequeño cementerio de Beechey Island y en las tres tumbas de los marineros de Franklin. Estos marineros murieron temprano en la primera expedición, durante la primera invernada. Tres muertes tempranas no eran normales durante las expediciones árticas en la 19 ª  siglo. Ya en la década de 1850, estas primeras muertes habían despertado sospechas de que algo salió mal desde el comienzo de la expedición Franklin. 

Beattie solicitó permiso para abrir las tumbas y realizar la autopsia de los cuerpos. El exhumar los cuerpos descubrió que los mismos estaban perfectamente conservados, como si se hubiesen muerto pocos días antes. De hecho estaban perfectamente conservados por el permafrost.  El entierro en hielo permafrost sella el cuerpo de la exposición al aire libre y, a menudo, tampoco hay movimientos del hielo. Esencialmente, los cuerpos se almacenan permanentemente en un congelador profundo. Tales cuerpos pueden estar increíblemente bien conservados. Es decir, hasta que se descongele el permafrost o se extraiga el permafrost en busca de fósiles, como sucede hoy en Siberia.

No se pueden considerar cuerpos momificados. La gran diferencia es que los cuerpos congelados por el permafrost se conservan casi intactos, órganos incluidos, pero a la vez inician un rápido procedo de descomposición y putrefacción tan pronto como dejan de estar protegidos por el frio.

Beattie y su equipo obtuvieron al final los correspondientes permisos para realizar la exhumación en  verano de 1984. Comenzaron abriendo la tumba del líder Stoker John Torrington. Según su lápida, murió el 1 de enero de 1846, el primer marinero en morir durante la expedición. 

Al equipo de Beattie le resultó difícil abrirse camino a través de la grava congelada. Finalmente, a 1,5 m de profundidad, apareció la tapa del ataúd. Después de levantar la tapa, pudieron ver a los muertos encerrados en un bloque de hielo. Aplicaron agua caliente para descongelar los restos.

El cuerpo estaba increíblemente bien conservado, al igual que la ropa. John Torrington estaba muy enfermo en el momento de su muerte. Era extremadamente delgado, pesaba solo 38,5 kg. Sus manos estaban libres de callos y, como era fogonero, esto nos dice que no había podido trabajar durante bastante tiempo antes de su muerte.

La autopsia y el análisis posterior de las muestras tomadas revelaron que Torrington padecía tuberculosis. La causa de la muerte probablemente fue una neumonía. Las muestras de su cabello y uñas revelaron altos niveles de plomo, incluso más que los huesos de la isla King William, examinados previamente por Beattie.

Beattie y su equipo regresaron a Beechey Island en 1986 para exhumar a los marineros capaces John Hartnell (fallecido el 4 de enero de 1846) y William Braine (fallecido el 3 de abril de 1846). En ambos casos, la autopsia y el análisis posterior apuntaban a una neumonía, provocada por la tuberculosis, al igual que en el caso de John Torrington. No hubo signos de escorbuto. El nivel de plomo en el cabello y las uñas de Hartnell y Braine también era alto.

Beattie concluyó que el envenenamiento por plomo había contribuido significativamente a la muerte de los tres marineros, y probablemente también al catastrófico final de la expedición. Afirmó que la fuente del plomo en los marineros exhumados fue la soldadura de las latas que contenían alimentos enlatados.

La teoría del envenenamiento por plomo de Beattie es clara. Sin embargo, los exámenes posteriores de muestras y otros datos históricos plantean dudas al respecto, puesto que los niveles de plomo de los huesos de los miembros de la expedición de Franklin son, por ejemplo, similares a los de las muestras de un cementerio romano en Dorset, Inglaterra, es decir, reflejan un ambiente con alto contenido de plomo, no una intoxicación por plomo. Otras expediciones contemporáneas también se basaron en parte en alimentos enlatados, sin terminar en desastre.

En general, el uso de plomo en asociación con los alimentos y bebidas en el 19 º  y principios de los 20 º  siglo fue mucho mayor que la actual. Es poco probable que los altos niveles de plomo en los huesos se deban a la exposición durante la expedición. Refleja más bien una exposición de toda la vida.

Según los registros, menos del 15% de los suministros de alimentos eran alimentos enlatados. La expedición habría utilizado primero la comida fresca, por lo que era casi imposible que la comida de la expedición fuera la causa de los altos niveles de plomo en los huesos de los tres marineros. Un estudio posterior de la miniatura de John Hartnell, recopilado por el equipo de Beattie, sugiere que el alto nivel de plomo se corresponde con el alto nivel de zinc y cobre. Puede deberse a la liberación de estos metales almacenados en los huesos durante las últimas fases de la enfermedad. Los medicamentos administrados durante la última fase también podrían haber contribuido a los altos niveles encontrados.

Por el momento, la conclusión es que los niveles de plomo no son lo suficientemente altos como para haber jugado un papel importante en el desarrollo del desastre, pero pueden haber jugado un papel de apoyo. Al final, la principal razón del catastrófico fracaso de la expedición fue el duro clima en el Alto Ártico canadiense al final de la Pequeña Edad de Hielo. Franklin y sus hombres estaban tratando de abrirse paso a través del Pasaje del Noroeste ahogado por el hielo en el peor momento posible.

Después de años de estudios, los dos barcos Franklin fueron descubiertos recientemente, Erebus en 2014 y Terror en 2016. Ambos naufragios aparecieron en lugares sorprendentes, lejos de donde quedaron atrapados en el hielo en 1848. La información inuit jugó un papel crucial en el descubrimiento de los barcos fuera del perímetro original de la prospección frente a la costa noroeste de la isla King William. 

Los naufragios pueden contener evidencia importante que podría explicar lo que sucedió durante la fase final de la expedición. La ubicación geográfica de los restos del naufragio podría indicar que algunos miembros de la expedición regresaron a los barcos y navegaron hacia el sur, antes de que finalmente sucumbieran a las condiciones del Alto Ártico. Que esto pueda haber sucedido está respaldado por fuentes orales inuit.

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